Google Sibling Abandons Ambitious City of the Future à Toronto

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OTTAWA – Citant les turbulences économiques de la pandémie de coronavirus, un frère de Google a déclaré jeudi qu’il avait abandonné des plans ambitieux pour créer un chargé de capteurs et piloté par les données «la ville de demain»Dans un quartier minable le long du littoral du lac Ontario à Toronto.

“Il est devenu trop difficile de rendre le projet de 12 acres financièrement viable sans sacrifier les éléments essentiels du plan que nous avions élaboré avec Waterfront Toronto pour bâtir une communauté véritablement inclusive et durable”, Dan Doctoroff, chef de la direction de la société sœur, Sidewalk Labs, a écrit dans un article de blog.

Mais la lutte est rapidement devenue une débâcle des relations publiques pour Alphabet Inc., le conglomérat technologique qui est la société mère de Sidewalk et de Google.

Les activistes urbains ont également déclaré que le projet transformerait les décisions critiques concernant la ville en algorithmes de Google, lorsque les citoyens et les politiciens devraient faire ces choix à juste titre.

Jeudi, de nombreux détracteurs du plan ont laissé entendre que l’opposition au projet et sa viabilité réduite, et non la pandémie, étaient à l’origine de la décision de Sidewalk de démissionner avant que Waterfront Toronto ne prenne sa décision finale quant à la mise en œuvre du plan fin juin.

«Il s’agit d’un grand pas en arrière pour le capitalisme de surveillance et d’une victoire pour que la technologie serve la société plutôt que de la capturer», a déclaré Jim Balsillie, l’ancien co-chef de la direction de BlackBerry et l’un des principaux critiques du plan. “Google a appris que les Canadiens ne peuvent pas être facilement intimidés.”

L’entreprise semblait parfois saper sa cause. Waterfront Toronto a d’abord demandé à Sidewalk de présenter une proposition de 12 acres pour démontrer ce qu’elle ferait.

Mais au lieu de cela, la société a publié l’année dernière un concept détaillé pour une grande partie de 800 acres, appartenant principalement au gouvernement fédéral, à côté du plus petit site. La plus grande étendue est la plus grande propriété non développée du centre-ville de Toronto.

«La présentation d’un projet à une échelle beaucoup plus grande que le site de démonstration ne s’est pas bien déroulée à Toronto», a déclaré Shoshanna Saxe, professeure adjointe au département de génie civil et minéral de l’Université de Toronto qui étudie les infrastructures et le développement municipal. «C’était une version grand projet ou rentrer à la maison du projet.»

Dans la vision de l’entreprise pour Toronto, des gratte-ciel en bois d’ingénierie auraient rempli ce qui est maintenant des lots de mauvaises herbes et des entrepôts sous-utilisés le long des rues. Ses pistes cyclables faisaient fondre la neige.

Les piétons seraient protégés de la pluie, de la neige et de la chaleur ardente par des auvents géants et automatisés. Des capteurs suivraient chaque mouvement des résidents pour tout optimiser, des feux de circulation aux armées souterraines de robots livrant des colis et jetant les ordures.

Les critiques l’ont dénoncé comme un effort pour étendre ce qu’ils appelaient l’œil qui voit tout de Google sur le monde en ligne dans le monde physique. Et il y avait des préoccupations immédiates concernant la propriété des données collectées par le développeur et les problèmes de confidentialité créés, que Sidewalk n’a jamais été en mesure de réprimer complètement malgré les concessions répétées.

À un moment donné, Sidewalk a reculé d’une proposition visant à recevoir une réduction des futurs impôts fonciers du quartier en échange de la construction d’une ligne de transport ferroviaire.

Finalement, Waterfront Toronto a ordonné à Sidewalk de revenir avec un plan concentré uniquement sur les 12 acres initiaux. L’entreprise a reconnu que l’échelle réduite l’obligerait à abandonner bon nombre de ses ambitions.

Dans un communiqué, Waterfront Toronto a déclaré que bien qu’il ait été déçu par la décision de Sidewalk, cette décision ne reflète pas le potentiel de l’économie et de l’immobilier de la ville.

“Aujourd’hui, il y a une incertitude financière mondiale, mais Waterfront Toronto a confiance dans l’avenir économique de la ville et adoptera une vision à long terme lors de la prise de décisions en matière d’immobilier et de développement sur le secteur riverain de Toronto”, a déclaré l’agence.

John Tory, le maire de Toronto, a également rejeté l’idée que l’annulation était un vote de non-confiance dans l’avenir de la ville – et a déclaré que la ville était toujours déterminée à développer la propriété.

“L’économie de Toronto reviendra forte après Covid-19 et nous continuerons d’être un aimant pour les gens intelligents et les entreprises intelligentes”, a-t-il déclaré dans un communiqué.

Dirigé par M. Doctoroff, l’ancien président et chef de la direction de Bloomberg L.P., et l’ancien maire adjoint de New York sous Michael R. Bloomberg, Sidewalk et son plan de Toronto étaient considérés comme des projets de vanité pour Alphabet.

Après la restructuration de Google en une société holding en 2015, Sidewalk est devenue l’une des premières sociétés Alphabet – une liste de blanchisserie des paris technologiques ambitieux mais douteux sur le plan financier de la société.

Bien que le projet de Toronto offre le type de vision futuriste qu’Alphabet aime promouvoir, il ne devait jamais être un apporteur de fonds important pour le géant de la technologie, qui tire toujours la part du lion de ses bénéfices de la publicité.

Toronto a été la première et, à ce jour, la seule ville à accueillir un projet de trottoir. Lorsqu’elle a dévoilé son plan de balayage l’an dernier pour les 800 acres, Sidewalk, qui compte environ 30 employés à Toronto, a déclaré qu’elle avait dépensé 50 millions de dollars pour le projet.

Le mois dernier, Alphabet a averti les investisseurs d’un effondrement de la publicité alors que les entreprises réduisaient leurs dépenses en raison de la pandémie de coronavirus. Sundar Pichai, directeur général d’Alphabet, a déclaré que l’entreprise serait plus «réfléchie» sur les dépenses et a suggéré qu’il y aurait des réductions sur les investissements.

L’effondrement du projet de Toronto souligne la profonde suspicion à laquelle Alphabet et Google sont confrontés dans le déploiement de nouvelles initiatives technologiques. Les inquiétudes suscitées par Alphabet à Toronto au sujet de la confidentialité et du contrôle des entreprises font écho à celles exprimées par les législateurs et les autorités de réglementation du monde entier au sujet des autres activités de l’entreprise.

Le professeur Saxe a déclaré que l’attitude suspecte de Toronto à l’égard du projet ne signifie pas que les données ne peuvent pas aider à façonner et à améliorer les villes. Mais elle a dit que l’entreprise promettait quelque chose qu’elle ne pourrait pas livrer.

«L’idée de construire une ville à partir d’Internet semblait toujours mauvaise», a-t-elle déclaré. «Beaucoup de problèmes auxquels nous sommes confrontés dans les villes sont durs et bien ancrés et difficiles à gérer. Nous devons être très sceptiques vis-à-vis de tout ce qui nous vend une solution simple et bon marché utilisant un gadget technologique de pointe. »


Ian Austen a signalé à Ottawa et Daisuke Wakabayashi d’Oakland, en Californie.

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2020-05-08 01:09:00